Wang Fuman alias “Ice Boy” drie jaar later

De Chinese jongen met de witte haren geeft armoede een gezicht

© Brecht Goris

Ching Lin Pang

Een levensverhaal zegt zoveel meer dan armoedecijfers. Zoals dat van Wang Fuman, de Chinese jongen die op het internet bekend werd als “Ice boy”. 'Vasthouden aan het beeld van de amorfe, gemanipuleerde Chinese massa maakt het ons intellectueel makkelijker om geen vragen te stellen over de beeldvorming van rivaliteit en nationalisme.'

Je herinnert je misschien nog wel de foto van de Chinese jongen met bevroren haren, een foto van januari 2018. De jongen werd een instant internet-hit, eerst in China en vervolgens in het Westen. Zijn naam: Wang Fuman. Hij woont in het afgelegen Ludian-district in Zuidwest-China.

Zijn zus en hij behoren tot de zogenaamde “achtergelaten kinderen”. Omwille van extreme armoede wijken vaders en moeders noodgedwongen uit naar de stad, terwijl hun kinderen achterblijven bij de grootouders.

De familie heeft meestal onvoldoende middelen voor twee maaltijden per dag. In het geval van Fuman aten ze — voor hij Ice boy werd — slechts één maaltijd per dag, die uit gekookte aardappelen bestond.

China kan een indrukwekkend palmares voorleggen op het vlak van armoedebestrijding, maar desondanks leefden in 2018 nog steeds 16,6 miljoen mensen op het platteland in extreme armoede. Eind 2019 is dat aantal gereduceerd tot 5,5 miljoen. De bedoeling is om in 2021 extreme armoede helemaal uit te bannen.

Terug naar huis

Een levensverhaal zegt zoveel meer dan cijfers. Hoe gaat het intussen met Fuman, zijn zus en zijn ouders?

Sinds zijn ongeplande bekendheid heeft de familie veel schenkingen ontvangen van Chinezen en van buitenlanders. Omdat het geld rijkelijk binnenstroomde, werd een lokale organisatie opgericht om de fondsen op billijke wijze te beheren en te verdelen. Een groot deel van het geld ging naar de school en naar andere families met achtergelaten kinderen.

Roem brengt vaak kritiek met zich mee. Zo ook in de familie Wang. Op basis van het vermeend hoge familievermogen kreeg die geen armoedesubsidie van de lokale overheid.

De moeder, die haar kinderen verlaten had omdat ze geen toekomst zag op het armtierige platteland, keerde intussen terug naar de familie. Haar passage in de stad was geen succes. Omdat ze ongeletterd is, moest ze hard werken voor een laag loon. Wellicht speelden de rooskleurigere financiële situatie van de familie en het gemis van haar kinderen ook een rol in haar beslissing om terug te keren.

Ook vader Wang gaf zijn job in de provinciestad Kunming op en is nu terug in Ludian. De familie heeft een nieuw huis gebouwd en leeft van het land, de schapen en de varkens. Fuman en zijn zus Fumei doen het beter op school.

De kinderen begrijpen niet goed waarom hun moeder zich gevangen voelt in de beperkte mogelijkheden van een vrouw op het Chinese platteland.

Het is nog steeds niet koek en ei tussen vader en moeder. De kinderen doen er alles aan om hun ouders bij elkaar te houden. Beiden zijn streng voor hun moeder, die emotionele woede-uitbarstingen heeft en in hun ogen de oorzaak is van laaiende ouderlijke ruzies. Ze kiezen de kant van hun vader en begrijpen niet goed waarom hun moeder ongelukkig is en zich gevangen voelt in de beperkte mogelijkheden van een vrouw op het Chinese platteland.

Recent hebben broer en zus kennisgemaakt met een Amerikaanse familie. Ene Carolyn met een dochter en zoon in Californië was zo geraakt door de vastberadenheid van de kleine Fuman om naar school te gaan dat ze bereid was om zijn schoolgeld en dat van zijn zus te betalen.

Wekelijks voeren ze gesprekken via een vertaaltool op de Chinese app WeChat. Fuman and Fumei leren tegelijkertijd een beetje Engels. In elk geval genieten ze van deze gesprekken. Fuman is blij verrast is door zoveel generositeit van volstrekt onbekenden. Tot voor zijn ‘bekendheid’ had hij zijn dorp nooit verlaten. Beijing bezoeken was de grootste droom van deze plattelandsjongen.

Blijf op de hoogte

Schrijf je in op onze nieuwsbrieven en blijf op de hoogte van het mondiale nieuws
Tot hij kennismaakte met de familie van Carolyn bestond Amerika niet in zijn leven. Het samenkomen van deze toch erg uiteenlopende leefwerelden is des te opmerkelijker nu de spanningen tussen Amerika en China toenemen en de bijgaande nationalistische gevoelens groeien. Of dat is toch wat we te lezen en te horen krijgen in de media.

In het narratief van de twee rivaliserende grootmachten en hun machtsgeile leiders is er weinig of geen ruimte voor wat gewone Chinezen denken en ervaren. Vasthouden aan het beeld van de amorfe, gemanipuleerde Chinese massa maakt het ons intellectueel makkelijker om geen vragen te stellen over deze beeldvorming, die zijn kwalijke wortels heeft in het tijdperk van de rassentheorie van de negentiende eeuw.

Ik ben alleszins benieuwd hoe het zal vergaan met Fuman en Fumei, en met hen de andere 400 miljoen millennials. Niet alleen hun aantal maar ook hun aspiraties zullen een verschil maken voor de Chinese maatschappij van morgen.

Zonder jouw steun bestaat MO* niet.

Wil je dat MO* dit soort verhalen blijft brengen?
Steun ons en word proMO* voor maar €4/maand of doe een vrije gift. 2848   proMO*’s steunen ons vandaag al.

Word proMO* of Doe een gift

Over de auteur

  • Antropologe

    Ching Lin Pang is antropologe verbonden met Universiteit Antwerpen en KU Leuven. Met een open blik bestudeert ze de hedendaagse ontwikkelingen in Azië met een focus op China.