Indiase geestelijken strijden mee tegen kindhuwelijken

Een lokale kinderrechtenorganisatie heeft de geestelijke leiders van verschillende geloofsgemeenschappen in het district Mahbubnagar in India mee voor de kar gespannen in de strijd tegen het kindhuwelijk. Dat blijkt een succesvolle formule.

  • Ravindraboopathi Wikimedia (CC by-sa 2.0) Wie zich toch inlaat met het uithuwelijken van kinderen, riskeert twee jaar gevangenis en een boete van 100.000 roepies (1320 euro) Ravindraboopathi Wikimedia (CC by-sa 2.0)

Kwaadheid is een innerlijke demon die je ten allen tijde in toom moet zien te houden vindt Virayya Shastri, de hoofdpriester van de tempel Maddi Madugu in het zuiden van India. Spreek echter het woord kindhuwelijk uit, en de geestelijke heeft het moeilijk om zelf niet boos te worden.

‘Een kindhuwelijk verwoest het lichaam van een meisje en beschadigt haar geest. Onmogelijk om jezelf een gelovige te noemen en deze praktijken toch te ondersteunen’, zegt de priester en actief tegenstander van de praktijk.

Massahuwelijken

In december en maart bezoeken miljoenen mensen zijn tempel om er te bidden voor de Hindoegod Hanoeman. Tijdens die dagen vonden jarenlang traditiegetrouw massahuwelijken plaats. Verschillende bruidjes waren nog maar een kind.

Sinds 2013 zijn deze massale huwelijken strikt verboden, mede door de inspanningen van Shastri. De priester heeft ook minstens tweehonderd van zijn collega’s in andere districten kunnen overtuigen om standpunt in te nemen tegen het kindhuwelijk.

Misdaad

In het kleine stadje Amrabad, op 44 kilometer van de tempel, hangt priester Shri kumar Sharma een poster op die waarschuwt voor de straffen die staan op het uithuwelijken van een kind. ‘Kindhuwelijken zijn een misdaad’, staat er op de poster. Wie zich toch inlaat met deze praktijk riskeert twee jaar gevangenis en een boete van 100.000 roepies (1320 euro).

‘Kindhuwelijken zijn een misdaad’, staat er op de poster.

In zijn kantoor houdt hij dossiers bij over elk koppel dat ooit voor hem stond: kleurenfoto’s, kopieën van de identiteitskaarten, geboorteakten en certificaten van de dorpsraad waaruit de toestemming voor het huwelijk blijkt.

‘Sommigen lachen met mij’, zegt hij. ‘Je zou bruiloften moeten inzegenen, maar je baan is veranderd in die van een boekhouder’, zeggen ze. ‘Maar het is belangrijk werk in de strijd tegen een kwaadaardige praktijk’, zegt de priester die zelf vader is van een tienerdochter.

Naast Sharma zijn er nog 14 andere geestelijke leiders die openlijk standpunt innemen tegen het kindhuwelijk. Onder hen is er ook een moslimleider, Qazi Sardar Qawali, en een christelijke pastoor, Shyam Sundar.

Samenwerken met priesters

De beweging van de priesters in Mahbubnagar startte in 2012 nadat een onderzoek van kinderrechtenorganisatie MV Foundation in 43 dorpen erop wees dat elk jaar minstens 24 kinderen in de streek werden uitgehuwelijkt. De redenen daarvoor waren talrijk: armoede, gebrek aan onderwijs en de onwetendheid over de nadelige gevolgen van een huwelijk voor een jong meisje.

Volgend op de studie organiseerde de organisatie een project om kindhuwelijken te voorkomen. Hun strategie hield onder meer de samenwerking met plaatselijke geestelijke leiders in.

‘Ouders kunnen wel een bruidje uitkiezen voor hun zoon, maar er is nog altijd een geestelijke nodig om het huwelijk te voltrekken’, zegt Swamy, een medewerker van MV Foundation. ‘Het leek ons dus een goed idee om geestelijken in te schakelen die grote invloed hebben en op veel respect kunnen rekenen. Bovendien stemt deze aanpak overeen met onze visie dat we iedereen willen betrekken bij de zoektocht naar een oplossing van dit maatschappelijke probleem.’

Maagdelijkheid

Swamy en zijn team van activisten organiseerden onder meer workshops voor geestelijken van de verschillende geloofsgemeenschappen over de impact van een huwelijk op het fysieke en emotionele leven van een kind. Ook werden de geestelijken duidelijk geïnformeerd over de wettelijke consequenties van het niet-naleven van het verbod op het kindhuwelijk.

‘De lokale ambtenaren werken in de meeste gevallen ook goed mee’

De lokale ambtenaren werken in de meeste gevallen ook goed mee, zegt priester Sharma. Hij verwijst onder meer naar een zaak waarbij de ouders van een zestienjarig meisje haar geboorteakte vervalsten waardoor het leek alsof ze al negentien jaar was. Een telefoontje naar een plaatselijke ambtenaar gaf snel uitsluitsel over de echtheid van het document. Dezelfde ambtenaar zette recent nog de politie in en voorkwam op die manier dat een veertienjarig meisje in het huwelijk trad.

‘Ouders huwelijken hun dochters uit om verschillende redenen’, zegt Sharma. ‘Sommigen zijn obsessief bezig met de maagdelijkheid, anderen vrezen dat hun dochter een relatie zal aangaan en dat schande zal brengen over de familie, nog anderen doen het gewoon voor het geld.’

Volgens een rapport van de Verenigde Naties uit 2014 vindt een derde van het totale aantal kindhuwelijken (ongeveer 240 miljoen) plaats in India.

Zonder jouw steun bestaat MO* niet.

Wil je dat MO* dit soort verhalen blijft brengen?
Steun ons en word proMO* voor maar €4/maand of doe een vrije gift

Word proMO* of Doe een gift