Syrische gerechten recht uit het hart

From Syria with Love: vluchtelingen koken om te integreren

© From Syria with Love

Yara (in het midden) met haar Syrische koks Abeer, Ahlam, Sabah en Deeyah.

Hoe verbind je Belgen en nieuwkomers? ‘Liefde gaat door de maag, en voedsel brengt culturen samen’, zeggen ze weleens. De Syrische Yara Al-Adib kan zich volledig vinden in deze woorden. Met haar cateringbedrijf From Syria with Love brengt ze een positief stukje Syrië naar België. Ze werkt daarvoor samen met vier Syrische vluchtelingen die hun cultuur willen delen door te koken. Catering is voor de vrouwen niet alleen een bron van inkomsten, het is een doel op zich.

Tonen dat ze iets positiefs kunnen betekenen in deze maatschappij. ‘Syrië is veel meer dan oorlog. We willen tonen hoe mooi en gastvrij het land is.’

‘Vluchtelingen willen geen medelijden, maar een kans om uit te blinken’

Van het kastje naar de muur worden gestuurd voor een visum, het botsen op muren, vallen en opstaan. Nieuwkomers kunnen niet ontsnappen aan het Belgische hindernissenparcours. Dat ondervond ook de Syrische Yara Al-Adib.

‘Wat begon met veel moed en vastberadenheid evolueerde al snel in een voltijdse irritatie. Een plek vinden als nieuwkomer is een fulltime job. Telkens als ik zei dat ik van Syrië was, hadden de mensen medelijden met me. Ze keken me met droevige ogen aan, vreselijk! Vluchtelingen willen geen medelijden, maar een kans om uit te blinken.’

‘Hoe moeilijk moet integreren zijn voor typische Syrische huisvrouwen die zich tot voor kort nog volledig focusten op hun kinderen en echtgenoten, geen diploma hebben en geen woord Engels spreken?’, dacht Al-Adib. Vanuit deze bezorgdheid kwam ze op het idee om From Syria with Love op te starten. Deze catering zou voor vier Syrische huisvrouwen een brug moeten vormen die hen over de eerste, grote drempels heen helpt en hen op weg helpt naar een vlottere integratie.

Wie waagt, wint

Vooraleer de wilde plannen van Al-Adib vorm kregen, moest ze op zoek naar Syrische huisvrouwen. ‘In een week tijd vond ik er vier: Abeer uit Damascus, Ahlam uit Homs, en Sabah en Deeyah uit Aleppo. Ze verbleven nog maar net in Antwerpen en ondervonden heel wat moeilijkheden om te integreren, maar ze deelden eenzelfde passie: Syrische gerechten bereiden met liefde. Vrouwen, eten en Syrië: ik had het gevonden.’

‘Maar staan Antwerpenaren wel te springen om de Syrische keuken te ontdekken?’, was de volgende vraag die Al-Adib zich stelde. Ze ontdekte een markt op het Laar in Borgerhout waar ze gratis een kleine kiosk kon gebruiken.

‘Ik vroeg de vier vrouwen om samen te komen en te koken vanuit hun hart voor de Belgen. Een impulsief idee om voor meer dan 250 mensen te koken, maar het sloeg meteen aan. Tientallen marktgangers vroegen me of we kookworkshops of catering deden op feestjes. Terwijl we officieel nog nergens stonden, zei ik ja en gaf ze mijn businesskaartje van Deloitte, een consultancybedrijf waar ik toen nog voor werkte. De dag nadien maakte ik de Facebookpagina From Syria with Love. De likes en aanvragen voor feestjes stroomden binnen. Een positief verhaal uit Syrië sprak veel Belgen aan.’

Tussen pot en pan

Al-Adib zelf is allesbehalve een traditionele Syrische vrouw. Ze woonde tot haar tiende in Al Nabk, een stad tussen Homs en Damascus, daarna verhuisde ze naar Koeweit. Op haar achttiende trok ze naar Libanon om haar bachelor in communicatiedesign te halen, vervolgens behaalde ze haar master in Milaan.

Door een project voor Wallonie Design geraakte Al-Adib verzeild in België, en ze bleef er tot vandaag plakken. Buiten haar Syrische afkomst en passie voor de Syrische keuken heeft ze niets gemeen met de vier Syrische huisvrouwen. ‘Je mag me gerust het buitenbeentje van de groep noemen’, lacht Al-Adib.

Al-Adib legt uit dat de Syrische huisvrouwen bij hun aankomst in België een negatief zelfbeeld en weinig zelfvertrouwen hadden. Met From Syria with Love hoopt Al-Adib de Syrische vrouwen te helpen om uit hun schulp te kruipen. En dat lijkt te werken. Chef Sabah uit Aleppo is 44, heeft 2 kinderen en woont sinds anderhalf jaar in België: ‘Ik ben nog nooit zo trots geweest om Syrische te zijn.’ Chef Abeer uit Damascus is 33, heeft 2 kinderen en woont slechts 1 jaar in België: ‘Ik had nooit gedacht dat ik zo snel van België zou gaan houden.’

From Syria with Love heeft ervoor gezorgd dat vier Syrische huisvrouwen hun zelfvertrouwen hebben terugvonden, zonder hun nationale trots te verliezen. ‘Toen ze hier aankwamen waren ze erg kwetsbaar, gesloten en verlegen. Ze spraken de taal niet en stonden stokstijf achter het buffet. Ze hadden geen enkel contact met de klanten. Mijn missie was om hen mondiger te maken. Nu zijn ze gegroeid tot sterke, zelfstandige vrouwen met een gezonde portie zelfvertrouwen.’

© From Syria with Love

 

‘Ik wil niet in de belangstelling staan want ik kook niet. Het zijn de vier vrouwen die alle complimenten verdienen’

De stoutste droom van Al-Adib is om met From Syria with Love actief te zijn in de rest van België en meer Syrische vrouwen tewerk te stellen. Maar haar eerste prioriteit is dat de vier Syrische vrouwen sterk genoeg in hun schoenen staan om From Syria with Love over te nemen.

‘Ik zal er niet altijd blijven om hun handje vast te houden. Ik hoop dat op een dag de catering het volledige inkomen wordt van deze vier vrouwen. Mijn rol is momenteel al vrij beperkt. Als mentor stuur ik hen bij, maar de vier vrouwen krijgen alle vrijheid om zelf input te geven en de gerechten zelf te verrijken. Daar wordt de catering alleen maar beter van. Hoewel mijn rol in het verhaal dus zeer beperkt is -want ik kook niet- krijg ik toch vaak complimenten voor het lekkere eten. Dat wil ik niet. Ik wil niet in de belangstelling staan want het zijn de vier vrouwen die alle complimenten verdienen.’

Sterke vrouw, sterk gezin

Hoewel de mannen in Syrië voor het inkomen zorgden, zijn de vrouwen daar nu voor verantwoordelijk. Een sterke vrouw in het gezin heeft volgens Al-Adib een ruimere impact. ‘Als mijn moeder vroeger ziek was, zakte het hele huishouden als een kaartenhuisje in elkaar. Omgekeerd geldt hetzelfde, het hele gezin profiteert van het succes van de vrouw des huizes. Ik merk ook dat de kinderen met zichtbare trots naar hun moeder kijken.’

Stilstaan lijkt niet in het woordenboek van Al-Adib voor te komen. In de toekomst hoopt ze met kinderen aan de slag te gaan. ‘Ik wil hen meer zelfvertrouwen geven. Zeker kinderen met een migratieachtergrond zijn enorm kwetsbaar. Ik kan voor hen een rolmodel zijn. Dat merk ik nu al. De kinderen van de vrouwen kijken echt naar mij op en zeggen: “Later wil ik zoals jou zijn!” Dat is geweldig, maar ook een enorme verantwoordelijkheid.’

© From Syria with Love

 

Matchmaker tussen nieuwkomers en locals

From Syria with Love draait niet alleen om zelfbeschikking en voedsel, de onderneming wil ook de grenzen vervagen tussen de lokale bevolking en nieuwkomers. Het begon voor Al-Adib met een droom, een droom om de perceptie van de woorden “Syrische vluchteling” te veranderen.

‘Wie op de vlucht is, wordt vaak gereduceerd tot vluchteling. We kijken naar status, afkomst en gender om bepaalde oordelen te vormen over anderen. Iedereen oordeelt, ik ook. Soms maken we het nog eenvoudiger door louter op stereotypes te steunen. Als een vluchteling een fout maakt, zijn alle vluchtelingen slecht. Er is geen plaats voor fouten. Rechtse regeringen kijken naar ons met grote ogen en hopen dat we vroeg of laat een misstap begaan.’

‘De vluchtelingencrisis zien als iets positiefs in plaats van als een crisis, is de eerste stap om Syrië in een positief daglicht te brengen’

Achter het label “Syrische vluchteling” schuilen mensen met een verhaal. ‘De meeste Syrische vluchtelingen willen hier niet zijn. Ze zijn enkel op zoek naar een veilige plek. Belgen weten niets over Syrië.’ De belangrijkste uitdaging voor Al-Adib was dan ook om met From Syria with Love een positief beeld te scheppen van Syrië. ‘De vluchtelingencrisis zien als iets positiefs in plaats van als een crisis, is de eerste stap om Syrië in een positief daglicht te brengen. Dat zien de mensen niet in de media. Met From Syria with Love wil ik iets betekenen voor de samenleving, iets positiefs achterlaten.’

© From Syria with Love

 

Zolang de Belgische bevolking en de nieuwkomers elkaar niet op de een of andere manier leren kennen, houden de vooroordelen stand. Daarom is het volgens Al-Adib van cruciaal belang dat de Syrische huisvrouwen in contact komen met Belgen. ‘Integreren draait rond het ontmoeten van mensen en met de kookworkshops en catering komen de Syrische huisvrouwen wekelijks in contact met nieuwe mensen.’

Al-Adib is ervan overtuigd dat deze ontmoeting een win-win is voor zowel de Belgische bevolking als Syrische vrouwen. ‘Terwijl de Belgen een positiever en warmer beeld krijgen van Syrië, voelen de Syrische vrouwen zich niet langer enkel een vluchteling, maar echt een meerwaarde.’

Eigen thuis

Tot nu toe kookten de vier vrouwen bij Al-Adib thuis. Door het grote succes trekt het kookbedrijfje naar een vaste locatie. In de Gischotellei 268 in Antwerpen zetten Al-Adib en de vier vrouwen binnenkort hun missie verder. Ze bereiden afhaalgerechten, houden kookworkshops en cateren grote events. ‘Maar het wordt geen restaurant’, benadrukt Al-Adib. ‘Een restaurant betekent veel uren draaien en elke dag opnieuw een race tegen de klok. Dat is onmogelijk als je nog een gezin hebt en “slow food” kookt. En wie staat er nu te springen om elke dag Syrisch te eten? Ik alleszins wel, maar ik denk niet alle Antwerpenaren’, lacht Al-Adib.

© From Syria with Love

 

Om deze vaste locatie te realiseren startte Al-Adib een crowdfunding op. ‘Ik wil een professionele keuken en kwaliteit kost nu eenmaal geld. Het doel was binnen de vijftig dagen vijftienduizend euro binnen te halen, maar na twintig dagen zaten we al aan het bedrag.’ Al-Adib vindt het geweldig dat zoveel mensen zich scharen achter de missie van From Syria with Love. ‘Zelfs de eigenaar van het pand gelooft in ons. Hij hielp ons een handje met de renovatiewerken en verlaagde de huurprijs.’

De crowdfunding is geen pure liefdadigheid. ‘Als je geld doneert, krijg je iets in ruil. Voor vijftig euro bereiden we een diner voor twee en voor driehonderd euro geven we een kookworkshop voor acht.’

From Syria with Love opent begin april haar deuren, Toch is er van zenuwen nog geen sprake als Al-Adib het verhaal uit de doeken doet. Integendeel, ze staat te popelen om de deuren open te zwieren. ‘De vier vrouwen weten nog van niets. Binnenkort neem ik hen mee naar de locatie en vraag ik hen: “Wat zouden jullie ervan vinden om hier voortaan te koken?” De verrassing zal groot zijn.’

Zonder jouw steun bestaat MO* niet.

Wil je dat MO* dit soort verhalen blijft brengen?
Steun ons en word proMO* voor maar €4/maand of doe een vrije gift. 2623   proMO*’s steunen ons vandaag al.

Word proMO* of Doe een gift