Hitte wordt nog deze eeuw dodelijk in oosten van China

Jonathan Kos-Read (CC BY-ND 2.0)

 

Opeenvolgende extreme hittegolven kunnen het oosten van China, een van de meest dichtbevolkte gebieden ter wereld, nog voor het einde van de eeuw onleefbaar maken als de klimaatverandering niet wordt gestopt. De irrigatie van het belangrijke landbouwgebied speelt een belangrijke rol.

Wetenschappers van het prestigieuze Massachusetts Institute of Technology (MIT) bestudeerden gedetailleerde klimaatmodellen en vergeleken die met de leefbaarheid voor de mens. Ze gingen daarvoor uit van de zogenaamde ‘natteboltemperatuur’, een methode waarbij niet alleen de temperatuur, maar ook de luchtvochtigheid wordt gemeten.

Als die natteboltemperatuur 35 graden Celsius haalt, kan een fitte persoon maximaal zes uur onbeschermd overleven. Nu blijkt uit voorspellingen van de MIT dat China’s meest dichtbevolkte regio en belangrijk landbouwareaal in het oosten van het land herhaaldelijk die dodelijke omstandigheden zal kennen tussen 2070 en 2100.

Irrigatie

De studie, die gisteren verscheen in Nature Communications, is de derde in een reeks. Eerdere projecties richtten zich op de Perzische Golf en Zuid-Azië, ook twee regio’s waar luchtvochtigheid en klimaatverandering een gevaarlijke cocktail vormen.

Het oosten van China loopt het meeste gevaar, met name door de intensieve irrigatie van de traditioneel droge, maar vruchtbare regio.

Maar uit de laatste studie blijkt dat het oosten van China het meeste gevaar loopt, met name door de intensieve irrigatie van de traditioneel droge, maar vruchtbare regio. Daardoor kan meer water verdampen en neemt de luchtvochtigheid toe.

“De reactie van het gebied op de klimaatverandering is aanzienlijk groter dan de reactie in de twee andere regio’s”, zegt Elfatih Eltahir, hoogleraar Hydrologie en Klimaat aan het MIT. Hoewel in de Perzische Golf nog grotere temperatuurschommelingen worden voorspeld, geldt dat vooral voor het water in de Golf, niet op land. In China gaat het “echt om de plek waar mensen leven”, zegt hij.

Nu al tekenen

Het is volgens de wetenschappers de meest risicovolle regio ter wereld voor menselijk leven. “Dit gebied wordt het epicentrum van dodelijk hittegolven in de toekomst, met name door de klimaatverandering”, zegt Eltahir. Tekenen van die toekomst zijn nu al merkbaar: in de voorbije vijftig jaar is het aantal hittegolven in het gebied aanzienlijk toegenomen. En de temperatuur steeg er met 0,24 graden Celsius per decennium, tweemaal zo snel als het globale gemiddelde van 0,13.

In 2013 duurden extreme hittegolven er tot 50 dagen, met maximumtemperaturen tot 38 graden. In Sjanghai, de grootste stad in de regio, stierven tientallen mensen.

Voor de voorspellingen gingen de wetenschappers uit van een scenario waarbij de uitstoot van broeikasgassen niet aanzienlijk wordt teruggedrongen. Om de ergste effecten vermijden, is dat dan ook de belangrijkste ingreep, schrijven ze. “China is momenteel de grootste bron van broeikasgassen ter wereld, met potentieel ernstige risico’s voor de eigen bevolking: het huidige patroon van globale uitstoot kan de leefbaarheid treffen in de meest dichtbevolkte regio van het land met de meeste inwoners op aarde.”

Zonder jouw steun bestaat MO* niet.

Steun ons en word proMO* voor maar €4/maand of doe een vrije gift. 3184   proMO*’s steunen ons vandaag al. 

Word proMO* of Doe een gift